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Cette lune de Saturne a tout ce dont elle a besoin pour abriter la vie.

Cette lune de Saturne a tout ce dont elle a besoin pour abriter la vie.
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Saturne : Pendant de nombreuses années, Encelade a attiré l’attention des scientifiques pour son potentiel à abriter une vie extraterrestre.

 

De nouvelles données renforcent l’idée que l’océan caché de cette lune de Saturne serait bien adapté au développement de la vie.

A la recherche de vie extraterrestre, les scientifiques s’intéressent particulièrement à la découverte de nouvelles exoplanètes de la taille de la Terre situées dans la zone habitable de leur étoile. 

Mais notre meilleure chance de trouver des organismes vivants pourrait bien être beaucoup plus

proche de nous, à l’intérieur même de notre système solaire.

 

Cette lune de Saturne a tout ce dont elle a besoin pour abriter la vie.

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Un océan liquide sous une croûte de glace

Depuis plusieurs décennies déjà, certaines lunes de Jupiter et Saturne

attirent en effet l’attention des scientifiques et des exobiologistes

en raison de la présence d’une importante croûte de glace d’eau à leur surface. 

Encelade, petite lune lune de Saturne, de seulement 500 kilomètres de diamètre,

fait ainsi l’objet d’une attention toute particulière depuis le passage de la sonde Cassini en 2004.

Si la surface de cette lune orbitant autour de la géante gazeuse au sein de l’anneau le plus externe

apparaît totalement gelé, de nombreuses observations suggèrent la présence d’eau liquide sous cette épaisse croûte de glace. 

De nombreux geysers crevant la surface ont en effet été observés,

suggérant que cet océan liquide interne serait animé par des courants de convection 

dus à la présence d’importantes sources de chaleur .

De l’eau liquide et une activité géologique produisant une chaleur intense et continue,

voilà tout ce qu’il faut pour faire naître les espoirs des scientifiques

sur la présence potentielle d’organismes vivants sous la surface glacée d’Encelade. 

Ces deux critères permettant l’habitabilité de la petite lune

viennent d’être complétés par un troisième. 

Grâce à la modélisation, les chercheurs ont découvert que l’océan caché d’Encelade

est relativement riche en phosphore et en élément chimique essentiel au développement de la vie. 

Sur Terre, le phosphore, sous forme de phosphate, est en effet un ingrédient de base

pour la construction de l’ ADN et de l’ARN mais entre également

dans la composition de nombreuses molécules énergétiques,

des membranes cellulaires, des os et des dents.

C’est aussi un élément essentiel dans le développement d’organismes plus simples, comme le plancton.

 

Cette lune de Saturne a tout ce dont elle a besoin pour abriter la vie.

 

Eau liquide, chaleur et molécules organiques : les ingrédients de la vie se rejoignent

Lors de son passage près d’Encelade en 2004, la sonde Cassini a pu prélever et analyser les grains de glace et la vapeur émise par les geysers crevant la surface gelée. 

Les données recueillies avaient alors sidéré la communauté scientifique par le potentiel extraordinaire de cette lune de Saturne. 

Les échantillons contenaient en effet tous les éléments de base nécessaires à la vie, mais la présence de phosphore n’a pu être confirmée. 

La nouvelle hypothèse selon laquelle l’océan liquide en contient effectivement une grande quantité ne fait donc que renforcer ces résultats précédents.

Pour parvenir à cette conclusion, les chercheurs ont réalisé des modélisations et cinétiques simulant le cycle géochimique du phosphore à partir des données rapportées par la sonde Cassini. 

Les résultats, publiés dans la revue PNAS montrent ainsi comment les minéraux formant le noyau solide d’Encelade, se dissolvent au contact de l’eau alcaline (contenant du NaHCO 3 et/ou du Na 2 CO 3). 

Selon leur modèle, la présence de phosphore dans l’océan d’Encelade est donc inévitable et atteint même des quantités équivalentes, voire supérieures, à ce qui est observé dans l’eau de mer sur Terre.

Les indices soutenant l’habitabilité de l’océan de cette lune de Saturne continuent donc de s’accumuler. 

Pour les scientifiques, la prochaine étape ne peut être que l’envoi d’une nouvelle sonde destinée à valider ou non cette hypothèse.

 

 

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Publié par Muriel Marchand

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